איך כמעט הרגתי את החברה שלי ובזבזתי את חסכונות חיי בבניית הולודק

לפני שנה וחצי, בקומה ה -16 של עליית הסמטה האחורית בהונג קונג, נולדה החברה שידועה כיום בשם Sandbox VR.

עם פחות ממיליון דולר שהושקעו, הצוות שלנו בן 7 השקיע בשנה ו:

1) פיתחה טכנולוגית קינמטיקה הפוכה בזמן אמת מרובה-משתתפים בכדי ללכוד, להנפיש ולהביא לאנשים עם לכידת תנועה בגוף מלא במציאות מדומה.

2) עיצב חווית VR מלאה לגוף מלא ומשך 30 דקות

3) הקים ארגז חול קמעונאי לבנים וטיט, שבסופו של דבר הפך לפעילות מספר 1 של TripAdvisor בהונג קונג.

היום אנו מכריזים על סבב גיוס משמעותי בסדרה א 'בהובלת אנדרו חן מאנדרסן הורוביץ, בהשתתפות מייק מייפלס / פלודגייט, אוניברסיטת סטנפורד, TriplePoint Capital, CRCM ועליבאבא.

זה הסיפור שלנו. אבל זה כמעט ולא קרה.

מערך הפיתוח הראשון שלנו.

בשנת 2003 הקמתי את משחקי התה הכחול בסן פרנסיסקו, לאחר מכן עברתי לכאן להונג קונג והתחלתי לחמשים עובדים.

בנינו בחינם לשחק אפליקציות סלולריות ומשחקי אובייקטים מוסתרים מזדמנים למחשב האישי.

אני בונה משחקים מגיל 13, אז נמשךתי באופן טבעי לבניית חוויות עלילתיות. גיליתי שהז'אנר של משחקי הרפתקאות מוסתרים אובייקט מתאים לזה.

בסוף שנות האלפיים הוצאנו את סדרת המשלים האפלים, זיכיון שהפך לרב מכר # 1 במשחקי Big Fish (המו"ל הגדול ביותר של משחקי מזדמנים בעולם). זו הייתה נקודת שיא למשחקי התה הכחול - וכזו שלעולם לא נגיע אליהם שוב.

עם התפוצצות המשחקים הניידים בסוף שנות האלפיים, הפלטפורמה התרחקה מהמחשב האישי, והצוות שלנו התקשה יותר ויותר להפוך את הכותרות שלנו למוצלחות.

בתחילת 2016 יכולתי לראות את הכתיבה על הקיר. ידעתי שאצטרך לכבות את משחקי התה הכחול.

היה מעט מאוד לכבות. עד אז נותרנו רק שישה מאיתנו.

בקרוב, לא יהיה כזה.

הייתי בעיצומם של פירוק הפעולות, ותכננתי לחזור לארצות הברית מהונג קונג כדי למצוא עבודה.

אבל זה היה בסוף 2015. המציאות המדומה בדיוק ירדה מהקרקע, והייתי אובססיבי לאפשרויות המדיום והפלטפורמה החדשה הזו. באותה תקופה, האמונה שלי לפתוח עסק כלשהו הייתה באמצעות הפעלת אתחול, ולא הייתה שום דרך להפעיל את האתחול של הפעלת VR.

מה שקרה אחר כך עדיין משחק במוחי כמו סצנת קולנוע קלאסית. שם הייתי, מדוכא מכישלון החברה שלי, ומצאתי את עצמי במסיבת חבר אחד בערב יום שישי, מנסה להתעלם או להטביע את העצב שלי כשזר ניגש אלי.

"שמעתי שאתה עושה משחקים. אם אתה מכין משחקי VR אני אשקיע בך. אני יכול גם לגרום לחברים שלי להשקיע בך. " הוא בעצם אמר את זה.

"האם אלה החיים האמיתיים? האם זו רק פנטזיה?
נתפס במפולות, אין מנוס מהמציאות "
~ מלכה, רפסודיה בוהמית

זה אולי יכול לעבוד, חשבתי.

אז לקחתי את חסכוני וגייסתי סכום כסף קטן מחברים ומכרים. מכאן נולד גל, Inc., לימים שהפכה לחברה הידועה בשם Sandbox VR.

לקחתי את מה שנשאר מצוות משחקי התה הכחול ואת הכסף הזעיר שגייסנו ויצאנו לעזור לבנות את תעשיית ה- VR המתהווה.

תחילת 2016 מרגיש כמו פעם בחיים. ה- Rift and the Vive שוחררו זה עתה בתוך ציפיות בלתי אפשריות לא רק לחומרה המתהווה, אלא לכל ענף ה- VR.

הרגשתי לחץ אינטנסיבי - גם כפויים על עצמם וגם מצד המשקיעים שלנו - להיות מוקדם במערכת האקולוגית של המשחק.

אבל הייתה לי תוכנית גיבוי. כזה כל כך מטורף שהוא יכול פשוט לעבוד (עוד על זה בהמשך).

בניתי משחקים בעבר. הרבה משחקים. והנחתי שהשוק החדש לגמרי יהיה רעב לתוכן. ניסיון העבר אמר לי ששחרור משחק מהיר זה הימור טוב, הימור בטוח. התוכנית הייתה לבנות משחק מחשב של VR ולשחררו עד עונת קניות החגים בסוף 2016.

תשעה חודשים לאחר מכן, בדצמבר 2016, פרסמנו את המשחק שלנו עבור Oculus Rift ו- HTC Vive. זה היה משחק פאזל ב- VR, לוקח הרבה ממה שלמדתי מפיתוח משחקי אובייקט מוסתרים מזדמנים בעשר השנים האחרונות.

זה לא עשה טוב. בעצם. זה הפציץ.

הפסדנו מעל 80% מההשקעה שלנו במשחק. ובהתבסס על נתוני Steam, המשחק שלנו צבר 20% מהמשחקים הראשונים. היינו אחד מהמזל.

השוק פשוט לא היה מוכן. Oculus ו- HTC לא פרסמו מספרים לשנת 2016, אך הערכות ראיתי שמיקומי המכירות של HTC Vive היו בסוף 2016 בסביבות 420,000 ו- Oculus Rift בסביבות 243,000.

תהיה הסיבה אשר תהיה, VR הבטיחה יתר על המידה ומסירה פחות מדי עבור רבים מדי מאיתנו.

הזיכרון של סגירת משחקי התה הכחול לפני כשנה חזר שוב ושוב.

זהו זה, אצטרך גם להרוג את חברת VR הזו.

למעט הפעם, היה לנו עוד אחד בחוץ.

למרות שרוב הצוות שלי התמקד במשחק המחשב, עבדתי עם המהנדס הטוב ביותר שלנו, Kimkind, על פרויקט גיבוי.

המטרה שלנו? לבנות את הולודק.

כאשר הקמנו את החברה, VR הצרכני לא ישב איתי ממש.

שאלנו את עצמנו - האם זו באמת חווית ה- VR שאנשים בעצם רוצים?

האם אנשים באמת רוצים לשבת קשורים למחשב בבידוד וירטואלי עם ידיים כרותות וראש פרוק?

האם זה ה- VR עליו חלמתי? ממש לא.

רציתי את המטריקס. רציתי את ה- OASIS. רציתי את הולודק.

רציתי חוויה מדהימה עם חברי, שם הם יכלו להושיט יד ולגעת אחד בשני ובעצם ליצור קשר פיזי.

האמנתי שהקסם האמיתי של VR יתחיל כשמישהו יכול לאבד את עצמו לחלוטין בקסם של החוויה האמתנית. המשחק, הממשק, חוסר האמון היו נופלים ונשאר רק ניסיון.

עם הכישלון של משחק ה- VR הראשון שלנו, לא נותר לנו הרבה מסלול מסלול, אבל זה הספיק בכדי להביא אותנו לאב-טיפוס עובד. בפברואר, 2017, הייתה לנו הדגמה גסה שבה תוכלו להושיט יד ולגעת בחבר על הכתף.

התחלתי להעביר אותו למשקיעים לסבב זרעים. שום דבר. איש לא התעניין.

מי ירצה להשקיע בחברת VR שהושקה לפני כן ללא תוכן, לבנות טק לכידת תנועה משלהם ולהצטרך לבנות מיקום קמעונאי? זו תשובה מגוחכת.

אבל גם ההדגמה שלנו לא הייתה כל כך נהדרת. להיות סטארט-אפ VR טק בגובה הסמטאות האחוריות בהונג קונג כנראה לא עזר.

לא יכולנו לנחות שום מימון, אך מעולם לא התלבטתי באמונתי שהולודק עומד להיבנות. על ידי מישהו. בסופו של דבר.

אז למה לא אנחנו ולמה לא עכשיו?

ישבתי עם הצוות שלנו בן שש כדי להציג את המציאות הקשה - נגמר לנו הכסף

אמרתי להם שזה מצער שאנחנו לא יכולים להיות החברה שתקים את ההולודק למרות שפיתחנו טכנולוגיה מגניבה באמת שפתרה כמה מהבעיות הבסיסיות של VR.

אבל פשוט לא יכולתי להרפות. פשוט לא הייתי מוכן ללכת.

"ככה זה כשאתה במטריקס
כדורים של דודג'ין, קוצרים את מה שזורעים. "
~ קנדריק למאר

עשיתי משהו שלעולם לא תעשה (ברצינות, אל תעשה את זה אף פעם). לקחתי את כל ביצת הקן שלי - את כל הכסף שסירקתי מהזמן שבניתי משחקי תה כחול בעשור האחרון - והשקעתי את כל כולה ב- Sandbox VR.

קניתי את הצוות שלנו שישה חודשים נוספים. והעלה את ההימור עוד יותר.

בתחילה קיוויתי לגייס מספיק כסף לתשעה חודשי מסלול מסלול כדי לבנות הדגמה משכנעת לגיוס הכספים הבא שלנו.

אך מכיוון שלא יכולנו לנחות שום מימון, תשעה חודשים היו מותרות שלא היה לנו עוד. אמרתי לצוות שלנו שיש לנו חצי שנה. חצי שנה לבנות, לא חווית הדגמה, אלא ערימת טק מלאה, חווית AAA מפותחת לחלוטין, והיינו צריכים לבנות את ארגז החול הפיזי הראשון ולייצר הכנסות אמיתיות.

חזרתי והדבר כי זו הדרך היחידה שלנו - איננו יכולים לסמוך על זכיית המשקיעים, ולכן עלינו לנצח על הצרכנים.

הצוותים שלנו עבדו ללא הפסקה 7 ימים בשבוע במשך שישה חודשים. היה לנו חצי שנה להבין איך לשרוד.

עשינו את זה בארבע.

לא בדיוק סוג העיצוב שתצפו לראות בהולודק הראשון.

ביוני 2017, GloStation (כיום Sandbox VR) פתחה את דלתה באופן לא מוסרי. היינו ממוקמים בקומה ה -16 בסמטה האחורית. הדיירים בקומות אחרות כללו כמה, ובכן, בואו נקרא להם "מועדוני חברים בלבד" - ברור שהיינו במרחב שבו אנשים לא רצו להיראות.

ההזמנות זלגו לאט לאט בימים הקרובים. זה היה כל מה שבאנו לחשוש ממנו - מכירות לא טובות, איתות על מוצר פושר ועם שנותר מסלול מסלול של פחות מחודש המציאות של סגירת החברה.

אבל מה ששמנו לב גם הוא שכל מי שביקר נפוצץ מהחוויה. אבל זה עדיין מבאס שלא היינו פתוחים הרבה יותר זמן.

ואז בוקר אחד, הטלפון בארגז החול שלנו לא היה מפסיק לצלצל. סרטון בפייסבוק המציג את החוויה שלנו שותף יותר מ- 10,000 פעמים באותו בוקר.

לפעמים קצת מזל עובר דרך ארוכה.

ואז התחיל כדור שלג.

אורחים שעזבו את ארגז החול שיתפו את החוויה עם חבריהם חבריהם הגיעו ושיתפו אותה עם חבריהם וכן הלאה. הלכנו ויראליות.

לפני שידענו את זה החנות שלנו הוזמנה במלואה במשך 3 חודשים ברציפות, בוקר עד לילה, 7 ימים בשבוע.

זה היה סוריאליסטי בלשון המעטה.

ארגז חול VR בקניון הילסדייל, סן מטאו

שום דבר לא מקלים על גיוס תרומות מאשר משיכה מטורפת, וסגרנו סיבוב זרעים נחוץ מאוד מאליבאבה זמן קצר אחר כך.

הרבה קרה מאז. הדנו לג'ק מא וקניה ווסט. חבר שלי מהקולג 'העביר את משפחתו מעמק הסיליקון להונג קונג כדי להצטרף אלינו כממונה על מוצרים ראשי.

סטארט-אפים תמיד תלויים בחוט, ואני מתעורר כל יום אסיר תודה על כך שאנחנו עדיין בסביבה, ושאנחנו מתחילים לעבוד על הפיכת ההולודק למציאות, ולהביא אותו לכל שכונה בעולם.

אנו זוכים לבנות לא רק מציאות מדומה, אלא מציאות טובה יותר שמשנה אותך ומעבירה אותך.

אנו בונים חוויות בהן תוכלו ליצור קשר עם חברים על הרפתקאות חדשות.

ליצור מציאות בה אתה יכול להיות מה שאתה רוצה להיות וללכת לאן שאתה רוצה ללכת.

אנו מאמינים שהמדיום החדש הזה לא עוסק בסרטים טובים יותר או במשחק מעולה יותר. זה משהו אחר לגמרי, ואנחנו כתעשייה נצטרך ללמוד ממיטב שני המדיומים - סרטים ומשחקים.

העתיד עדיין לא נכתב, ואני צנוע ונרגש לקבל סיכוי לכתוב את העתיד הזה עם הצוות שלנו, ועם אנדרו, מארק, בן ושאר צוות ה- a16z, יחד עם כל שאר המשקיעים שלנו.

כי כל זה כמעט ולא קרה.